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Iglesia pentecostal puede adorar libremente sin temor a ser clausurada, según un juez

Iglesia pentecostal puede adorar libremente sin temor a ser clausurada, según un juez
La Iglesia de Génova de Westerville, Ohio, celebra el servicio de adoración "Drive In Church" el 22 de marzo de 2020. | Fotografía de John Evans

Un juez federal ha afirmado el derecho de una iglesia pentecostal en Mississippi a adorar sin temor a ser clausurado nuevamente o amenazado por la policía local, permitiendo a la congregación realizar servicios desde sus autos a partir del domingo.

En una demanda federal presentada por el grupo legal conservador, Thomas More Society, en nombre de la Primera Iglesia Pentecostal de Holly Springs, el juez federal de distrito Michael P. Mills emitió la orden contra la ciudad de Holly Springs, cuyos oficiales interrumpieron y cerraron un estudio bíblico a mitad de semana, 10 días después de interrumpir el servicio de adoración de Pascua de la congregación y emitir una cita a su pastor, Jerry Waldrop.

"Estas fueron violaciones escandalosas de los derechos de estos feligreses", dijo el abogado principal del grupo, Stephen Crampton, en un comunicado. "En ambas ocasiones, el personal de aplicación de la ley de Holly Springs ignoró el hecho de que todos los miembros de la iglesia presentes practicaban el distanciamiento social y cumplían con todos los requisitos de salud aplicables".

Crampton continuó: “Los asistentes al estudio de la Biblia fueron amenazados con citaciones penales por violación de la orden de quedarse en casa de Holly Springs. Debido a las amenazas y la cita del pastor Waldrop, los miembros de la iglesia temían celebrar los servicios el domingo y ejercer sus derechos protegidos constitucionalmente ”.

Mientras que el orden de permanencia en el hogar clasifica a las "entidades religiosas, incluidas las instalaciones religiosas y religiosas" como negocios u operaciones esenciales ", el orden de permanencia en el hogar de Holly Springs considera que las iglesias no son esenciales, señaló Crampton.

“Clearly, the state order preempts the municipal order, which was selectively and prejudicially enforced against the church,” he said. “The local Walmart store routinely houses gatherings of dozens and dozens of people, as does the Cash Savers store and the Dollar Tree store, yet Defendant has taken no action whatsoever against any of these entities.”

The lawsuit argued that the city of Holly Springs violated the church members’ rights to religious freedom, free speech, freedom to assemble, and rights of due process as constitutionally guaranteed under the First and 14th Amendments, and also claimed violation of the Mississippi Religious Freedom Restoration Act.

"Holly Springs tomó una decisión bastante pobre al redactar una ordenanza que simplemente agrupaba" iglesias "junto con otros negocios" no esenciales "como" barberías "," restaurantes "y" licorerías ", señaló Mills en su fallo. Agregó que la "vaga prohibición de la ciudad de 'cualquier reunión'" era "problemática".

La orden también declaró que ni Holly Springs, ni su fuerza policial, interferirían con el servicio de autocine de la iglesia el domingo.

Recordando la interrupción durante el servicio del Domingo de Pascua, Waldrop le dijo a OneNewsNow : "Cuando nos despedimos aquí, todos iremos a Walmart y entraremos", dijo a la congregación. "Quiero probar el punto de que no están haciendo cumplir la ley".

Todos podrían entrar en Walmart. Pero una vez más fue señalado. “El alcalde había entrado al edificio y me llevó a un lado y me dijo: 'Necesito hablar contigo'. Dije ok.' Me decía que no podíamos estar en la tienda ".

Walmart no se opuso a su presencia. “[Las autoridades] nunca nos dijeron realmente qué hicimos que fuera ofensivo o fuera de servicio. Cuando salimos por la puerta, apareció el gerente de la tienda y dijo: 'Mira, no podemos hacer que se vayan. No tienen que salir de la tienda ".

El alcalde de Greenville, Errick Simmons, también dijo antes de Pascua que los servicios de autocine estaban prohibidos.

El pastor Arthur Scott de la Iglesia Bautista Temple presentó una demanda contra la ciudad de Greenville por emitir multas de $ 500 para miembros de su congregación por asistir a un servicio de autocine.

El Departamento de Justicia presentó una  Declaración de interés  para respaldar a la Iglesia Bautista Temple, argumentando que "la ciudad tiene la carga de demostrar que prohibir a la pequeña iglesia aquí celebrar los servicios de autoconexión en cuestión aquí, servicios donde los asistentes deben permanecer en sus autos en el estacionamiento de la iglesia en todo momento con sus ventanas enrolladas y espaciadas de acuerdo con las pautas de los CDC, es el medio menos restrictivo de promover un interés convincente. A partir de ahora, parece poco probable que la ciudad pueda soportar esa carga ”.

La oficina del Fiscal General de los Estados Unidos había dicho que se tomarían medidas contra los funcionarios que seleccionan a las organizaciones religiosas para hacer cumplir las reglas de distanciamiento social para reducir la propagación del nuevo coronavirus.

"Durante esta semana sagrada para muchos estadounidenses, AG Barr está monitoreando la regulación gubernamental de los servicios religiosos" , escribió la portavoz de Barr  , Kerry Kupec, en Twitter  el día antes del domingo de Pascua. “Si bien las políticas de distanciamiento social son apropiadas durante esta emergencia, deben aplicarse de manera imparcial y no individualizar organizaciones religiosas. ¡Espere acción del Departamento de Justicia la próxima semana!